Griffins zavŕšili základnú časť, čaká ich play-off

MARTIN UŽÁK | 15.04.2018 | aktualizované 16.04.2018

Čo sa túto sezónu nepodarilo Detroit Red Wings v Národnej hokejovej lige, to sa podarilo aspoň ich záložnému celku Grand Rapids Griffins v nižšej Americkej hokejovej lige.

Griffins v sobotu úspešne zavŕšili základnú časť AHL a budúci víkend pre nich odštartuje play-off. Do bojov o Calder Cup, ktorý vlani druhýkrát v histórii vyhrali, postúpili šiesty rok za sebou.


Zľava doprava: Matt Puempel, Ben Street, Eric Tangradi (Mark Newman, Grand Rapids Griffins)


Griffins pozbierali v základnej časti 93 bodov v 76 zápasoch. S podielom 61,2 % bodov obsadili druhé miesto v Centrálnej divízii a tretie miesto v Západnej konferencii (v AHL hrávajú kluby 68 alebo 76 zápasov, rozhodujúcim kritériom je preto percento získaných bodov).

Postup do play-off je pre Griffins veľkým zadosťučinením, pretože sezónu neodštartovali najlepšie. Spočiatku čelili povestnej majstrovskej letargii a ešte v polovici ročníka sa krčili na posledných priečkach konferencie. Začiatkom roka 2018 ale opäť začali vo veľkom vyhrávať a nakoniec neboli ďaleko od toho, aby sa stali víťazmi Centrálnej divízie a celej Západnej konferencie.

Rozpačitá prvá polovica základnej časti mala svoje dôvody. Mužstvo vedené ostrieľaným trénerom Toddom Nelsonom sa muselo vyrovnať s odchodom viacerých dôležitých hráčov. Pred sezónou odišli napríklad brankári Eddie Pasquale a Cal Heeter, zadáci Nathan Paetsch (dovtedy kapitán), Connor Allen a útočníci Martin Frk, Mitchell Callahan, Kyle Criscuolo a Tomáš Nosek. Po 16 zápasoch v tejto sezóne nadobro odišiel aj mladík Tyler Bertuzzi, najužitočnejší hráč minuloročného play-off. Bertuzzi sa presunul do NHL a Red Wings medzitým usúdili, že AHL už prerástol a viac sa tam nevráti.

Uvoľnené miesta obsadilo viacero nových a staronových tvárí. Mnohým sa spočiatku nedarilo. Platilo to najmä pre talentovaného krídelníka Jevgenija Svečnikova, ktorý zmeškal začiatok sezóny vinou zranenia a v prvých mesiacoch sezóny sa vytrápil. Noví a staronoví hráči ale postupne vyrovnali svoje výkony a 31 víťazstvami v posledných 45 zápasoch sa vrátili na popredné priečky AHL.

Griffins sa pozviechali natoľko, že sa o nich v lige hovorilo ako o návrate roka. Hoci ich 17. sezóna v Americkej hokejovej lige a 11. v pozícii farmy Detroit Red Wings najskôr pôsobila nešťastne, Griffins nakoniec šiestu sezónu za sebou postúpili do play-off a šiestu sezónu za sebou dosiahli na méty 40 víťazstiev a 90 bodov, čím vytvorili nové klubové rekordy.

Individuálne vynikali viacerí hráči. Niektorí si to v priebehu sezóny nakrátko namierili k Red Wings, iní boli a aj naďalej budú využívaní iba v AHL, ďalší sa svojimi výkonmi priblížili k prechodu do NHL.

Z útočníkov vynikali predovšetkým veteráni Ben Street (21+44) a Eric Tangradi (31+33). Boli dvoma najproduktívnejšími hráčmi súťaže od 22. decembra 2017 a obaja sa umiestnili v prvej desiatke kanadského bodovania AHL.

Pravidelne produkovali aj skúsení forvardi Matt Puempel (23+34) a Matt Lorito (23+26), dvaja reprezentanti klubu v tohtoročnom Zápase hviezd AHL. Puempel prišiel v októbri z Hartfordu výmenou za obrancu Ryana Sproula. Lorito v sezóne už dohral vinou zranenia kolena.

Kapitán Matthew Ford prispel 38 bodmi (22+16), zlepšujúci sa Colin Campbell pozbieral 35 bodov (10+25). Mladík Axel Holmström zaknihoval 26 bodov (7+19), ale po vážnom zranení kolena z minulosti evidentne zaostával v korčuľovaní.

Z mladých útočníkov, ktorí môžu v blízkej budúcnosti reálne pomýšľať na prechod do NHL, zaujali defenzívne zdatný center Dominic Turgeon (14+18) a v druhej polovici základnej časti Jevgenij Svečnikov (7+16). Obaja v sezóne odohrali za Red Wings niekoľko zápasov. Turgeona nedávno zastavila krvná zrazenina v pravej ruke, klub ale vyhlásil, že po zotavení bude môcť pokračovať v kariére. Svečnikov bude mať šancu povýšiť do NHL v nasledujúcej sezóne.

Hlavnou postavou defenzívy bol nováčik Filip Hronek. Sezónu síce odštartoval podobne rozpačito ako zvyšok tímu a zo začiatku často sedel na tribúne pre veľký pretlak v zadných radoch, postupne sa však otriasol, začal riadiť presilovú hru, vyprofiloval sa v kľúčového ofenzívneho beka mužstva a nakoniec ovládol tímovú produktivitu obrancov s 39 bodmi (11+28). Vyrovnal tým klubový rekord Robbieho Russoa zo sezóny 2015/16 v počte bodov obrancu nováčika. Stal sa zároveň druhým najproduktívnejším obrancom AHL spomedzi nováčikov a bol poctený zaradením do All-Star tímu nováčikov AHL za túto sezónu. S 24 plusovými bodmi bol najlepší v tíme. Red Wings dlho uvažovali o tom, že mu dajú prvú šancu v NHL, no napokon ho nechali, nech sa ďalej rozvíja v AHL a diriguje presilovú hru. Ak bude podobne žiariť aj v blížiacom sa play-off, budúcu sezónu bude mať dobrú šancu povýšiť do NHL. Red Wings dúfajú, že z neho vyrastie kľúčový ofenzívny obranca.

Okrem Hroneka sa v dobrom svetle ukázali aj ďalší obrancovia. Robbie Russo si pripísal 32 bodov (9+23), ale v klubovej hierarchii obrancov ho predbehli Hronek a drobný Joe Hicketts. Hickettsovi sa v základnej časti nedarilo, v 67 zápasoch pozbieral iba 12 bodov (3+9) a robil mnoho chýb, no Red Wings nezabudli na jeho solídne výkony z prípravných zápasov, dali mu šancu odohrať prvých päť stretnutí v NHL a Hicketts ich nesklamal (0+3, +5).

Po skončení sezóny v najvyššej fínskej súťaži vystužil defenzívu Libor Šulák. Po zotavení zo zranenia slabín odohral svoje prvé dva zápasy v drese Griffins (0+2). Budúcu sezónu začne už rovno v Severnej Amerike.

V strede týždňa sa presunie ku Griffins aj talentovaný obranca Dennis Cholowski, ktorý pred niekoľkými dňami ukončil svoju juniorskú kariéru. Podobne ako Hronek a Hicketts, aj on budúcu sezónu dostane možnosť vybojovať si miesto na súpiske Detroit Red Wings.

Bránkovisku spočiatku kraľoval dlháň Jared Coreau. Po výmene Petra Mrázeka sa presunul k Red Wings, ale po skončení sezóny v NHL bol poslaný späť. V základnej časti odchytal za Griffins 38 zápasov s úspešnosťou zákrokov 91,3 %.

Okrem Coreaua pravidelne chytal aj skúsený navrátilec Tom McCollum. Postavil sa do 37 zápasov s úspešnosťou zákrokov 91,2 %. Na začiatku nového roka 2018 (nie po prvýkrát) preukázal, že má veľké srdce, keď v snehovej búrke na diaľku požičal auto súperovi, hráčovi Milwaukee Admirals, a umožnil mu, aby odcestoval za rodiacou manželkou. Začiatkom februára sa dočkal 110. víťazstva v drese Griffins, čím sa posunul na prvé miesto v histórii klubu.

Počas Coreauovej anabázy v NHL dostal v bránke príležitosť aj Matěj Machovský, dovtedy chytajúci v nižšej ECHL. Odchytal štyri zápasy s úspešnosťou zákrokov 91,1 %. Po návrate Coreaua sa však odmietol vrátiť do ECHL a Griffins ho nechali odísť domov do Česka. Red Wings s ním od budúcej sezóny počítali na pozíciu dvojky v AHL. Jeho ďalšie pokračovanie v organizácii je otázne.

Pre mnohých kľúčových veteránov (to sú tí, ktorí nie sú v tomto článku označení tučným písmom a nemajú veľkú nádej na prechod do NHL) bude blížiace sa play-off zrejme posledné v drese Griffins, keďže Red Wings plánujú v procese prestavby sústreďovať viac mladíkov aj v AHL.

Play-off začína pre Grand Rapids v sobotu 21. apríla sériou proti Manitoba Moose, záložnému celku Winnipeg Jets. Manitoba po značnú časť sezóny kraľovala Centrálnej divízii, no nakoniec obsadila tretie miesto a s Griffins prehrala posledných päť zápasov.

Prvé kolo Calder Cupu sa hrá na tri víťazné zápasy. Víťaz série bude známy najskôr v stredu 25. apríla a najneskôr v pondelok 30. apríla. Tretí a prípadný štvrtý a piaty zápas série sa odohrá v Grand Rapids.