Prečo toľko nedocenenia Americkej hokejovej ligy?

MARTIN UŽÁK | 12.04.2013

Oficiálny web Grand Rapids Griffins včera zverejnil meno víťaza ocenenia AHL Man of the Year. Ocenenie za mimoriadny prínos pre komunitu získal Chad Billins, najproduktívnejší zadák mužstva. Billins uspel aj vďaka tomu, že bol jediným hokejistom, ktorý sa ukázal na všetkých charitatívnych akciách Griffins. Jeho aktivity zahŕňali aj veľkonočný predaj nápojov, balenie potravín, účasť na sledge hokejovom zápase, autogramiády, návštevu nemocnice a čítanie pre školopovinné deti.

Ako človek, ktorý AHL sleduje dlhodobo, som túto správu čítal s veľkou radosťou. Opäť mi však preblyslo hlavou, prečo túto súťaž väčšina európskych fanúšikov vníma ako podradnú.


Oficiálne logo Americkej hokejovej ligy (AHL)


Americká hokejová liga je v Európe známa pod zaužívaným označením "farmárska súťaž", keďže jej hlavnou úlohou je príprava hráčov na profesionálny hokej v NHL. Pre jednotlivé kluby je príznačný veľký pohyb v hráčskom kádri, čo je v Európe vysvetľované aj tak, že súťaž oplýva množstvom menej talentovaných hráčov, poväčšine Kanaďanov a Američanov, ktorí sa vyznačujú tvrdou až zákernou hrou.

AHL dostala nepopulárnu nálepku "farmárska súťaž plná zurvalcov" aj napriek tomu, že je primárnym zdrojom hokejistov pre NHL. Podľa štatistík, ktoré boli začiatkom tejto sezóny zverejnené na oficiálnom webe AHL, až 88 % súčasných hráčov NHL prešlo pôsobením v Americkej hokejovej lige.

Za nedocenením AHL v očiach európskych fanúšikov stoja európski hokejisti, keďže väčšina z nich do súťaže prichádza s jediným cieľom - presadiť sa do NHL. Niektorým sa to podarí, iní sa vracajú na starý kontinent. Európania, ktorí v AHL zostávajú aj bez šance prebojovať sa do NHL, sú skôr raritou.

Pokiaľ sa človek oprostí od svojských cieľov cudzincov a do istej miery aj zavádzajúcej nálepky farmárskej súťaže, zistí, že AHL je v mnohých smeroch viac ako konkurencieschopná.

Vysoká konkurencieschopnosť AHL je preukázateľná napríklad infraštruktúrou a návštevnosťou arén. Väčšina klubov hráva v krásnych, multifunkčných, nadpriemerne navštevovaných halách. Liga sa aktuálne teší zo šnúry jedenástich sezón v rade s úhrnnou návštevnosťou presahujúcou šesť miliónov fanúšikov.

Všetky kluby AHL sú pravidelne propagované v televízii a rozhlase. Dbajú na úzky kontakt s priaznivcami a okrem charitatívnej činnosti vynikajú aj v udržiavaní reprezentatívnych webových stránok. Jednotlivé články ohúria výborným písomným prejavom, čo je pre Severoameričanov obvyklý štandard.

Americká hokejová liga je jedinečná ešte v jednom smere. Podľa jej oficiálnych pravidiel musí do každého zápasu každého mužstva nastúpiť minimálne 12 hokejistov, ktorí dovtedy neodohrali viac ako 260 stretnutí v NHL, AHL alebo európskych súťažiach. V praxi to znamená toľko, že len málokedy sa vyskytne zápas, v ktorom by sa na súpiske jedného tímu objavilo viac ako šesť hráčov starších ako 26 rokov. AHL nie je juniorskou ligou, no ani bežnou seniorskou súťažou, čo jej dodáva absolútnu výnimočnosť.

Na "podradnú farmársku súťaž" slušná vizitka, nemyslíte?