Griffins sú v play-off, aj napriek hororovému záveru

MARTIN UŽÁK | 15.04.2019

Ešte pred troma týždňami boli Grand Rapids Griffins na najlepšej ceste vyhrať Centrálnu divíziu Západnej konferencie Americkej hokejovej ligy a s prehľadom postúpiť do play-off. Po skončení základnej časti AHL sú však radi, že do vyraďovacích bojov o Calder Cup vôbec prekĺzli.


Filip Hronek a Filip Zadina (kredit: Grand Rapids Griffins)


Griffins, ktorí sú záložným celkom Detroit Red Wings, postúpili do play-off AHL siedmy rok za sebou napriek tomu, že prehrali posledných deväť zápasov základnej časti. Deväť prehier po sebe nezažili viac ako 11 rokov. Zatiaľ čo prednedávnom sa netajili vysokými ambíciami a snahou útočiť na svoj tretí Calder Cup, teraz je otázne, či sa zo zlej formy z konca základnej časti otrasú.

Griffins pozbierali v základnej časti 87 bodov v 76 zápasoch. S podielom 57,2 % bodov obsadili štvrté miesto v Centrálnej divízii a piate miesto v Západnej konferencii (v AHL hrávajú kluby 68 alebo 76 zápasov, rozhodujúcim kritériom je preto percento získaných bodov a umiestnenie v divízii, z ktorej do play-off postupujú štyri najlepšie mužstvá bez ohľadu na to, ako sú na tom v konferenčnom poradí).

Výkyvy formy ich sprevádzali celú sezónu. Na domácom ľade hrali dobre a patrili medzi najlepšie celky súťaže, naopak v arénach súperov viac prehrávali ako vyhrávali. Od začiatku ročníka boli najhorším mužstvom AHL v presilových hrách a do konca základnej časti sa posunuli iba o jeden stupienok vyššie, na predposledné miesto ligy s úspešnosťou 14,2 %. Nedarilo sa im ani v hre vo vlastnom oslabení - v tomto smere boli štvrtí najhorší v súťaži s úspešnosťou 78,5 %.

Rozpačitá základná časť mala svoje dôvody. Pred sezónou opustili káder Griffins traja zo štyroch najproduktívnejších hráčov a obaja brankári. Odišli Ben Street, Eric Tangradi, Matt Lorito, Jared Coreau, Tom McCollum, Corey Elkins, Robbie Russo, Dan Renouf a niekoľkí ďalší. Mužstvo opustil aj úspešný hlavný tréner Todd Nelson, jeho miesto na lavičke prevzal dovtedajší asistent Ben Simon. Uvoľnené miesta v zostave zabrali napríklad Chris Terry, Wade Megan, Carter Camper, Harri Säteri, Patrik Rybár, Jake Chelios a viacerí mladíci. Tých bolo viac ako po minulé roky, keďže Red Wings sú v prestavbe a odráža sa to aj na zložení Griffins. K tomu všetkému prišli zranenia viacerých opôr a pred koncom základnej časti aj veľká vlna zranení u Red Wings, čo spôsobilo, že jednu dobu chýbali Griffins takmer dve tretiny ich regulárnych hráčov. To sa náležite odrazilo na ich výsledkoch. Počas sezóny nastúpilo za Red Wings až 14 hráčov Grand Rapids.

Najproduktívnejším hráčom i najlepším strelcom Griffins v základnej časti bol veterán Chris Terry. V 69 zápasoch pozbieral 61 kanadských bodov za 29 gólov a 32 asistencií. V kalendárnom roku 2018 bol najlepším strelcom i najproduktívnejším hráčom celej AHL (35 gólov a 71 bodov). Začiatkom tohto roka reprezentoval Griffins v Západe hviezd AHL a bol priebežne najlepším strelcom sezóny, potom však formu stratil a v streleckej tabuľke AHL skončil pätnásty.

Pravidelne produkovali aj útočníci Matt Puempel (24+26) a Carter Camper (17+33). Wade Megan pozbieral 37 bodov (19+18) v 48 zápasoch. Kapitán Matthew Ford, najstarší hráč AHL bez čo i len jedného zápasu v NHL (má 34 rokov), prispel 24 bodmi (11+13). Colin Campbell potvrdil povesť prvotriedneho obranára. Sklamali Axel Holmström (12+13) a Dominic Turgeon (6+14). Mladíci Givani Smith (6+7) a David Pope (2+1) tvrdo narazili a ťažko si zvykali na povýšenie do AHL.

S povýšením do AHL mal spočiatku problémy aj talentovaný tínedžer Filip Zadina. V 59 zápasoch si pripísal 35 bodov (16+19). Pozbieral aj 17 mínusových bodov, najviac v tíme. Počas sezóny si stihol zahrať na majstrovstvách sveta juniorov a odohrať prvých deväť zápasov v NHL (1+2). Po marcovom návrate do AHL Red Wings očakávali, že výkonnostne pookreje a začne vynikať, ale nestalo sa - v posledných 14 zápasoch strelil iba jeden gól a pozbieral štyri body.

Martin Frk začal sezónu v NHL, ale po častom vysedávaní na tribúne sám požiadal o presun do Grand Rapids, kde sa mu v minulosti darilo a zažiaril aj tentoraz, keď v 13 zápasoch pozbieral 14 bodov (5+9). Najbližšie týždne ukážu, či bola táto sezóna jeho posledná v organizácii Red Wings.

V obrane vynikal najmä Filip Hronek. Sezónu začal v NHL, potom sa niekoľkokrát vrátil a prešiel tam a späť. Za Griffins odohral 31 zápasov a zaknihoval 24 bodov (7+17). Väčšinu ročníka odohral v NHL. AHL už prerástol, blížiace sa play-off môže byť jeho poslednou štáciou v nižšej súťaži.

Z obrancov vynikol aj Joe Hicketts (3+24). Mladík Dennis Cholowski, ktorý bol do AHL presunutý v priebehu sezóny z NHL, pozbieral v 25 zápasoch 12 asistencií a podobne ako Hronek, aj on je blízko k trvalému prechodu do NHL. Viac sa čakalo od ďalšieho mladíka Viliho Saarijärviho (2+14).

Libor Šulák odštartoval sezónu v NHL vďaka veľkej vlne zranení v zadných radoch Red Wings, potom sa presunul ku Griffins, kde pracoval na zlepšení defenzívy. V 61 zápasoch pozbieral 14 bodov (5+9). Do NHL bol povolaný aj koncom sezóny, ale bol natoľko chorý, že Red Wings ho nakoniec nevyužili. V obrane Griffins nehral prvé husle a viackrát skončil na tribúne ako zdravý náhradník. Pred štartom play-off nemá isté miesto v zostave.

Väčšinu zápasov základnej časti (40) odchytal veterán Harri Säteri. Zo začiatku sa mu nedarilo, v druhej polovici základnej časti si polepšil, pribrzdil ho však zlomený malíček. Do bránky sa stihol vrátiť krátko pred koncom dlhodobej časti a mal by chytať aj v play-off. V základnej časti chytal s úspešnosťou zákrokov 89,9 % a priemerom 2,84 inkasovaného gólu na zápas.

Säterimu sekundoval Patrik Rybár. Odchytal 37 zápasov s priemerom 2,49 inkasovaného gólu na zápas, úspešnosťou zákrokov 90,8 % a dvoma čistými kontami. V prvej polovici základnej časti chytal lepšie, po zranení Säteriho horšie zvládal väčšiu záťaž, posledných sedem zápasov prehral, v ostatných dvoch pochytal iba 18 z 28 striel. Kalich trpkosti si vypil do dna v záverečnom zápase základnej časti v Milwaukee, kde Griffins prehrali 5:0 a on sa musel porúčať z bránky už po 108 sekundách hry, keď dostal tri góly z troch striel. Väčšinu sezóny sa pritom držal na popredných priečkach brankárskych štatistík AHL. S Red Wings už začal komunikovať o novej zmluve.

Play-off začína pre Griffins v piatok 19. apríla sériou proti Chicago Wolves, záložnému tímu Vegas Golden Knights a víťazom Centrálnej divízie i celej Západnej konferencie. Prvé kolo Calder Cupu sa hrá na tri víťazné zápasy. Víťaz série bude známy najskôr v utorok 23. apríla, najneskôr v nedeľu 28. apríla. Tretí a prípadný štvrtý zápas série sa odohrá v Grand Rapids.