Z posledných hviezdnych okamihov Roberta Langa

MARTIN UŽÁK | 28.02.2014

Písal sa piatok 27. februára 2004, keď tá správa začala prenikať do médií: "Detroit Red Wings práve získali najproduktívnejšieho hokejistu súťaže, Roberta Langa!"

Vtedy tridsaťtriročný rodák z českých Teplíc zažíval jednu z najlepších sezón kariéry. Po 63 zápasoch mal na konte 74 bodov a spolu s Martinom St. Louisom sa vynímal na čele ligového bodovania pred menami ako Markus Näslund, Iľja Kovaľčuk, Marián Hossa či Joe Sakic. Vďaka tejto výmene odišiel z trápiaceho sa Washingtonu, ktorý predtým vymenil aj Jaromíra Jágra a Petra Bondru, do mužstva na čele NHL, aby miesto potácania v suteréne tabuľky mohol pomýšľať na boje o Stanley Cup.

Red Wings brali Langa ako veľkého, silného a šikovného centra, ktorý sa postaví do stredu jedného z predných útokov a umožní ubolenému kapitánovi Steveovi Yzermanovi, aby ďalej experimentoval s hrou na krídle a šetril sily. V neposlednom rade ich tešilo, že Lang u nich zostane ďalšie tri roky.


Robert Lang v drese Detroit Red Wings (The Detroit News)


Lang začal svoju detroitskú misiu vo veľkom štýle. Hneď v prvom zápase zaznamenal tri asistencie, keď pripravil góly Mathieua Schneidera, Yzermana a Brendana Shanahana. Red Wings nastúpili proti lídrovi Východnej konferencie Philadelphii a po výhre 4:2 ju vystriedali na prvom mieste súťaže.

Lang mal dispozície na to, aby sa pobil o štatút najproduktívnejšieho hokejistu základnej časti. Jeho nádej na víťazstvo Art Ross Trophy sa však rozplynula vinou neskoršieho zranenia rebier, pre ktoré vynechal viac ako tri týždne, takže svoje schopnosti mohol naplno predviesť až v play-off.

Vyraďovacie boje 2004 sa pre Red Wings neskončili útokom na Stanley Cup, ale ich nová akvizícia sa v nich nestratila. Lang odohral všetkých dvanásť zápasov Detroitu, pozbieral deväť bodov (4+5), stal sa najproduktívnejším hráčom tímu a neraz predvádzal oku lahodiace kúsky.

Po sezóne 2003/04 sa zdalo, že angažovanie tohto olympijského víťaza z Nagana 1998 bolo pre mužstvo Red Wings výhrou v lotérii. Lang už ale nikdy viac nedominoval, pod čo sa podpísala najmä celosezónna výluka 2004/05. NHL sa po nej zrýchlila, omladila a mnohí overení veteráni ju prestali stíhať, alebo v nej prestali dominovať.

Pravda, Roberta Langa bolo cítiť aj naďalej. V ročníku 2005/06 nazbieral 62 kanadských bodov a v produktivite tímových centrov skončil druhý za Pavlom Daciukom. O rok neskôr získal 52 bodov, čo znova stačilo na druhé miesto medzi strednými útočníkmi tímu. S Detroitom sa nakoniec rozlúčil po 195 súťažných stretnutiach, v ktorých nahromadil 142 bodov. Koncom jeho pôsobenia u Red Wings sa však polemizovalo skôr o tom, že nekorčuľuje, nebráni a ako člen štvrtého útoku, do ktorého sa časom prepadol, poberá privysoký plat.

Lang to v NHL nemával ľahké. Kariéru rozbiehal u Los Angeles Kings, kde bezvýsledne presviedčal, že si zaslúži viac priestoru. Kritici sa radi a často opierali do jeho málo výbušného korčuľovania a nevýraznej hry v defenzíve. Adekvátnu príležitosť dostal až v Pittsburghu, kde mu pomohli krajania Jágr a Ivan Hlinka. Lang skutočne žiaril iba v drese Penguins, Capitals a spočiatku aj u Red Wings. S NHL sa nakoniec rozlúčil (po troch ďalších sezónach, rozdelených medzi tímy Chicago Blackhawks, Montreal Canadiens a Phoenix Coyotes) za podobných okolností a za podobnej atmosféry, ktorá ho sprevádzala na začiatku zámorskej kariéry.

Pokiaľ by ste sa dnes chceli o Robertovi Langovi niečo dočítať, môžete natrafiť na rôzne povrchné rebríčky, ktoré ho pasujú medzi najhoršie akvizície Detroitu. Autori týchto pochybných poradí však nebrali ohľad na fakt, že vek doženie každého, že výluka bola zmenou, alebo že 142 bodov v 195 súťažných zápasoch za Detroit (a celkovo 703 kanadských bodov v 989 zápasoch základnej časti NHL a ďalších 46 bodov v 91 zápasoch Stanley Cupu) rozhodne nebolo málo.

Jeho kritici pravdepodobne nebrali ohľad ani na to, ako ku koncu svojej anabázy v Detroite pomáhal mladému krajanovi Jiřímu Hudlerovi, ktorého ubytoval vo vlastnom dome, často ho nazýval "svojím tretím synom" a na ľade mu vtipne opakoval: "Keď ti prihrám, tak to hlavne nedávaj nikomu inému. To už by sme ten puk nedostali späť. Pozri sa, kde máš svojho Robertka, a vráť mu ho."

Hviezdnych okamihov Roberta Langa možno nebolo toľko, koľko si niektorí jeho kritici predstavovali. Bolo ich však dostatok na to, aby tento svojrázny útočník s fantastickou technikou prežil znamenitú kariéru, za ktorú sa rozhodne nemusí hanbiť.


Krásne góly Roberta Langa v play-off 2004


Podklady:
  • Robert Reichel - kapitán zlaté generace (Karel Knap, Egmont, 2010; ISBN 978-80-252-1366-7)
  • Best of the Worst Red Wings: No. 5 Robert Lang (Eric Fish, Flint Journal; 13.07.2009)
  • Lang to miss 3-4 weeks with broken rib (United Press International; 09.03.2004)
  • Red Wings acquire center Lang from Washington (Joseph White, Associated Press; 27.02.2004)
  • archív autora