Jiří Hudler a jeho cesta za prvým gólom v NHL

MARTIN UŽÁK | 10.12.2016

Profesionálna kariéra podstatnej väčšiny hokejistov NHL začína v nižšej Americkej hokejovej lige, ktorá ich má zoceliť a pripraviť na vstup na veľkú scénu. AHL nie je taká nablýskaná a kvalitná ako NHL, hokejisti v nej však získavajú cenné skúsenosti a neraz zažívajú nevšedné zážitky.

V AHL sa napríklad bežne cestuje autobusom, takže niektoré kluby používajú nepísané pravidlo, že nováčikovia pri dlhých cestách do arén súperov spávajú priamo na podlahe. Keď sa ozve prvý tím z NHL, až vtedy prichádza rad na lietadlo alebo auto, ktoré musí doraziť včas, aj keby padali hromy - blesky. Keď to nejde, musí sa nájsť nejaký iný spôsob, ako hokejistu z AHL dopraviť do veľkej ligy, aby narýchlo zaskočil za niekoho zraneného.

Jednu nevšednú cestu z AHL do NHL má za sebou aj útočník Jiří Hudler. Ten v decembri 2003 spolu so svojím starším spoluhráčom úspešne zvládol výzvu, akou sa nemôže pochváliť každý hokejista.


Jiří Hudler (Julian H. Gonzalez, Detroit Free Press)

Náhla zmena plánu

Písal sa 9. december 2003, keď Jiří Hudler cestoval s Grand Rapids Griffins, záložným tímom Detroit Red Wings v AHL, do Clevelandu. Griffins si to tam na druhý deň mali rozdať s domácimi Barons, záložným celkom San Jose Sharks. Následne sa mali vrátiť späť do Grand Rapids. Autobusom, samozrejme.

Red Wings medzitým odlietali k zápasu na ľade Buffalo Sabres. Pozornosť verejnosti vtedy pútali zoznamom, na ktorom figurovali mená ako Chris Chelios, Derian Hatcher, Tomas Holmström, Manny Legace, Darren McCarty, Ray Whitney, Steve Yzerman či Henrik Zetterberg. Nebol to však zoznam hráčov, ktorí mali na ľade Sabres na druhý deň nastúpiť. Bol to zoznam hráčov, ktorí Detroitu chýbali vinou zranení.

Red Wings boli v takej neľahkej situácii, že ich kouč Dave Lewis pred odchodom do Buffala vtipkoval, že si vezme aj bývalých hráčov, ktorých stretol v Joe Louis Arene. Mal na mysli niekdajších útočníkov Gordieho Howea, Teda Lindsayho a Jimmyho Carsona. Keď ich videl, napadlo ho, ako by im pristal dres Red Wings.

Už pred odchodom do Buffala Red Wings povolali z Grand Rapids Kevina Millera a Niklasa Kronwalla, pre ktorého chystali debut v NHL. Ako sa však onedlho ukázalo, na zaplátanie dier v zostave to nestačilo.

Ako na potvoru sa pred zápasom v Buffale zranili ďalší členovia základnej zostavy - brankár Dominik Hašek a útočník Steve Thomas. Red Wings teda potrebovali ďalšiu pomoc z AHL. Museli pritom jednať rýchlo, pretože Griffins už boli na ceste a oni sami mali po zápase v Buffale odletieť do Chicaga a neskôr do Washingtonu.

Na ceste do Clevelandu sa s Griffins spojil Barry Smith, asistent trénera Lewisa. Oznámil im, že hneď ako dorazia do svojho clevelandského hotela, na cestu do Buffala majú vyslať skúseného brankára Curtisa Josepha. A aby CuJo necestoval sám, má so sebou vziať aj mladého forvarda Jiřího Hudlera.

Joseph mal akurát po svojom prvom zápase v Grand Rapids. V AHL skončil po tom, čo si ho pre jeho vysoký plat nikto nevzal z waiver listiny. Joseph a Hašek medzi sebou nemali dobrý vzťah a Red Wings robili všetko pre to, aby sa nestretli v jednej šatni. Keď sa ukázalo, že Hašek si obnovil zranenie slabín, nemali inú možnosť ako nechceného Josepha povolať späť. Aj taký krutý je niekedy život profesionálov v NHL.

Adekvátna odmena

Keď Griffins dorazili do Clevelandu, Joseph začal zháňať auto. Mal kus šťastia, pretože bol už večer a v požičovni oproti hotelu mali posledné vozidlo Chevy Cavalier. Drobné to autíčko, do ktorého sa sotva vošli dvaja pasažieri. Joseph a Hudler doň navyše museli dostať svoj hokejový výstroj (s príznačnou arómou).

Pre Josepha, Hudlera a nakoniec aj celú organizáciu bolo šťastím, že Griffins mali hrať práve v Clevelande a Red Wings práve v Buffale. Griffins pri ceste za svojím duelom obišli Detroit a do Clevelandu sa dostali juhovýchodnou cestou okolo Erijského jazera. Z Clevelandu do Buffala to bolo ďalších 305 kilometrov na severovýchod, takže Joseph a Hudler sa nemuseli nikam vracať, akurát museli cestovať nemalou okľukou, cestovaním strávili bezmála celý deň a ku koncu museli jazdiť sami, za tmy a v nepohodlnom aute.

Aby toho nebolo málo, Hudler - v tej dobe devätnásťročný tínedžer, ktorý bol v Severnej Amerike prvým rokom - nevedel dobre anglicky. Väčšinu cesty teda prespal a aj keď bol hore, s Josephom takmer nehovoril.

Hudler si na tento svoj nevšedný zážitok v krátkosti zaspomínal o niekoľko rokov neskôr v rozhovore s Tedom Kulfanom z denníka The Detroit News. "Na ten deň si pamätám veľmi dobre," uviedol. "To auto bolo tak malé, že (Joseph) tam ledva natlačil svoj brankársky výstroj. Mali sme tam tak málo miesta, že sme si so sebou nemohli vziať ani obleky. Mohli sme si zobrať len teplákové súpravy. Pamätám si, že som s ním veľa nehovoril; bol som strašne unavený. Väčšinu cesty som prespal, zatiaľ čo on to celé odjazdil."

Joseph a Hudler dorazili do Buffala neskoro v noci a na druhý deň - 10. decembra 2003 - sa postavili do ostrého zápasu NHL. Náročná cesta, ktorá by kdekoho odrovnala, na nich ale nezanechala žiadne následky a zraneniami zdecimovaným Red Wings pomohli rozniesť Sabres 7:2.

Joseph prispel k víťazstvu v Buffale 23 zákrokmi. Hudler, pre ktorého to bol celkovo ôsmy zápas v lige a prvý po mesiaci, si odkrútil deväť minút a tri sekundy, na začiatku 55. minúty naskočil do presilovky a po asistenciách od Jasona Woolleyho a Bretta Hulla strelil svoj premiérový gól v NHL.

Adekvátna to odmena za nevšednú cestu do NHL, čo poviete?


Podklady:
  • The Good, The Bad, & The Ugly (Ted Kulfan, Triumph Books, 2009; ISBN 978-1600782404)
  • It's been a very good Jiri in Grand Rapids (Dave Gaylinn, AHL On-The-Beat; 01.03.2004)