Howea a Lindsayho nezastavila ani vyhrážka smrťou

MARTIN UŽÁK | 24.03.2016

Sobota 24. marca 1956, Toronto.

Arénu Maple Leaf Gardens čakal tretí zápas semifinále play-off medzi Maple Leafs a hosťujúcimi Detroit Red Wings. Kanadskí fanúšikovia boli zvedaví, ako "Javorové listy" odpovedia na rany súpera, ktorý im v ostatnom čase sústavne bránil v postupe do finále Stanley Cupu.

Pre obe mužstvá to bola už piata vzájomná séria v päťdesiatych rokoch. V predchádzajúcich štyroch sériách sa zakaždým stretli v semifinále vyraďovacích bojov a z postupu do finále Stanley Cupu sa zakaždým radovali Red Wings. Maple Leafs na nich nestačili v semifinále 1950, 1952, 1954 a 1955.

Séria 1956 začala na ľade Detroitu, kde Maple Leafs prehrali 3:2 a 3:1. Neustále prehrávanie v bojoch s Red Wings začalo mnohých fanúšikov Maple Leafs znechucovať. Už-už sa videli, ako ich milované mužstvo nebude stačiť na Red Wings ani piaty raz, takže otvorene dávali najavo svoju nespokojnosť. Jeden z nich to však prehnal.

Keď sa séria 1956 presúvala do Maple Leaf Gardens, do torontských novín zatelefonoval kanadský fanúšik, ktorý uviedol, že počas tretieho zápasu série zastrelí hviezdy Red Wings, Gordieho Howea a Teda Lindsayho. Mal mať na to dôvod: Red Wings v druhom zápase dávali Leafs na frak, Lindsay a hviezda Toronta, Tod Sloan, sa osekávali hokejkami a Howe Sloana neskôr narazil na mantinel tak tvrdo, že mu zlomil rameno a predčasne ukončil sezónu.

Vyhrážajúci sa fanúšik uviedol: "Nebojte sa. Ak nastúpia, zastrelím ich."


Ted Lindsay a Gordie Howe na začiatku päťdesiatych rokov (Associated Press)


Mal to byť len kanadský žartík, ktorý mohol viesť k tomu, že Howe a Lindsay sa zľaknú a do zápasu nakoniec nenastúpia. Torontská polícia ale musela zareagovať a na zápase posilnila hliadky. Howea a Lindsayho viedla do arény eskorta mužov zákona v civilných odevoch. Nechceli podceniť, ak by sa skutočne objavil šialený strelec. Napriek tomu si vôbec nevšimli novinára denníka Toronto Star, Jima Hunta. Ten sa do arény vybral zamaskovaný klobúkom, v slnečných okuliaroch a dlhom kabáte, pod ktorým schovával drevenú napodobeninu útočnej pušky. Hunt ju držal medzi kolenami po celú prvú tretinu. Nikto kompetentný si to nevšimol, ani Howe a Lindsay, ktorých chcel týmto zrejme zmiasť.

Howe a Lindsay sa o vyhrážaní dozvedeli až po tom, čo dorazili do Maple Leaf Gardens. Nebrali to veľmi vážne, tak ako niektorí ich spoluhráči, ktorí si z toho dokonca robili žarty. Napríklad obranca Bob Goldham si vystrelil z nováčika Cummyho Burtona, ktorému povedal, že na rozkorčuľovanie pôjde sám s Howeovou deviatkou na chrbte a Lindsayho sedmičkou na hrudi, a uvidí, čo sa stane. Burton, pochopiteľne, odmietol.

Žarty išli stranou až vtedy, keď sa Howe dozvedel, že jeho sedemdesiatročná matka Katherine to zobrala vážne a po chýroch o vyhrážkach sa zrútila.

Howe a Lindsay nemali strach a ani na chvíľu nedali najavo, že by do zápasu nenastúpili. Ale po správe o Katherine doň išli nielen nebojácne, ale aj poriadne nahnevane.

Maple Leafs ich hnevu sprvoti odolávali. Red Wings boli vyhrážkami očividne vyvedení z miery, prvý gól inkasovali už v 29. sekunde stretnutia a v 49. minúte prehrávali 4:2. Potom ale začal strelecký koncert v podaní tých, ktorým bolo vyhrážané.

Howe najskôr na začiatku 50. minúty znížil na 4:3. Lindsay ho napodobnil o päť minút neskôr. Za stavu 4:4 sa muselo predlžovať, ale už po štyroch minútach a 22 sekundách prvého predĺženia bolo po všetkom, keď Lindsay po kombinácii s Howeom skóroval po druhýkrát.

Lindsay po svojom víťaznom góle nakorčuľoval k stredu klziska, oprel si hokejku o rameno a začal predstierať streľbu do šokovaného obecenstva v Maple Leaf Gardens. Niečo také si nikto pred ním nedovolil.

"Hráčov ako Howe a Lindsay tak ľahko nevydesíte," povedal po zápase hlavný tréner Red Wings, Jimmy Skinner. "Ak ich nahneváte, budú hrať ešte lepšie ako predtým."

Howe a Lindsay tak naozaj hrali.

Red Wings s ich pomocou po víťazstve 5:4 po predĺžení zvýšili svoj náskok v sérii na 3:0 a hoci v nasledujúcom zápase v Toronte prehrali 0:2, sériu ukončili v piatom zápase na domácom ľade po triumfe 3:1. Maple Leafs tak vyradili aj po piatykrát v priebehu siedmich rokov.

To je ale iba jeden z mnohých nevšedných príbehov, ktoré Gordie "Mr. Hockey" Howe a "Terrible" Ted Lindsay vo svojich úchvatných kariérach napísali.

A tiež iba jeden z mnohých dôvodov, prečo ich čísla visia pod stropom detroitskej arény a nesmie ich nosiť žiadny hokejista Detroit Red Wings.


Ted Lindsay predstiera streľbu v Maple Leaf Gardens (archív Detroit Red Wings; 24.03.1956)


Podklady:
  • Puckstruck (Stephen Smith, Greystone Books, 2014; ISBN 978-1-77164-048-0)
  • The Night Teeder Kennedy almost killed Gordie Howe (Joe Pelletier, Hockey History Blog; 28.03.2013)
  • Phantom sniper fires up Terrible Ted (Mike Moore, The Hockey Writers; 12.03.2011)
  • Great Left Wingers (Chris Robinson, Altitude Publishing Canada, 2006; ISBN 978-1-55439-082-6)
  • Hockey's most wanted (Floyd Conner, Potomac Books, 2002; ISBN 978-1-57488-364-0)
  • Net Worth (dráma, Kanada, 120 minút; Jerry Ciccoritti, 1995)
  • záznamy zo semifinále play-off 1956 (video archív autora)