Zrejúci Justin Abdelkader prežíva životnú sezónu

MARTIN UŽÁK | 31.03.2015

Sezóna 2014/15 nie je ani zďaleka na svojom konci, ale jedno je isté už teraz: pre Justina Abdelkadera bude individuálne najlepšou sezónou v jeho doterajšej kariére.


Justin Abdelkader sa teší z gólu (Paul Sancya, Associated Press)


Po 68 zápasoch tohto ročníka má Abdelkader na konte 43 bodov za 23 gólov a 20 asistencií. Takto produktívny nebol vo dvoch posledných sezónach dohromady. S 23 gólmi je aktuálne štvrtým najlepším strelcom Red Wings. Viac gólov ako on nastrieľali iba Tomáš Tatar (28), Pavel Daciuk a Gustav Nyquist (obaja 24).

Abdelkader je jedným z mála hráčov, ktorí si zaslúžia pochvalu aj v končiacom sa marci, najhoršom mesiaci Red Wings v tejto sezóne. Detroit v tomto mesiaci nevyhral dva zápasy za sebou, prestal byť tak dominantný v presilových hrách, zhoršil sa v hre v oslabení, jeho hráči vyprodukovali množstvo pozičných chýb a strát puku, a jeho brankári pustili za svoj chrbát aj ľahké strely. Abdelkader ale konštantne produkoval.

V prvých 13 marcových zápasoch Abdelkader napol sieť až desaťkrát. Vo väčšine týchto zápasov neúnavne pracoval, korčuľoval a forčekoval, hral dobre bez puku, nastupoval proti najlepším hráčom súpera, nechýbal na ľade v posledných okamihoch zápasov, bojoval pred bránkou, rozdával hity, púšťal sa do šarvátok, v jednom prípade zhodil rukavice, a chodil do miest, kde to bolí. Robil skrátka to, čo je preň typické.

Ako to u neho býva zvykom, Abdelkaderovi sa darí najmä na klziskách súperov, kde v tomto ročníku nastrieľal viac gólov (12) a nazbieral viac kanadských bodov (24) ako v domovskej Joe Louis Arene. Medzi niektorými jeho spoluhráčmi, novinármi i fanúšikmi sa dokonca začali ozývať hlasy o tom, že výkonnostne je pravdepodobne najvyrovnanejším hokejistom Detroit Red Wings v druhej polovici základnej časti.

Red Wings vždy vedeli, že Abdelkader dokáže brániť, hrať tvrdo, nastupovať v oslabení a svojou jednoduchou hrou odvádzať deň čo deň maximum. Čo však nevedeli je to, že by z neho mohol byť strelec.

Za schopného strelca je v dnešnej NHL považovaný hokejista, ktorý v jednej sezóne dokáže nastrieľať aspoň 20 gólov. Že sa to raz podarí Justinovi Abdelkaderovi, a že sa mu to podarí už tri týždne pred koncom základnej časti, v ktorej veľa gólov beztak nepadlo, s tým zrejme nepočítal nikto.

Abdelkader nenápadne dvíha vlastné strelecké maximá od svojej prvej kompletnej sezóny v NHL (2009/10). Vtedy skóroval trikrát; následne bolo jeho vrcholom sedem, osem a dvakrát desať gólov. Strelecky sa pritom presadil už na konci sezóny 2008/09, kedy dal gól v prvých dvoch zápasoch finále Stanley Cupu.

Po rokoch v NHL je z Abdelkadera príklad trpezlivého hokejistu, ktorý sa svojou tvrdou prácou a odhodlanosťou vyformoval v univerzálneho muža ofenzívy. Abdelkader v Detroite začínal vo štvrtej lajne pod dohľadom Kirka Maltbyho a Krisa Drapera. Z rádového obranára sa prepracoval až do presilových hier a časom dostal rolu, aká kedysi patrila Tomasovi Holmströmovi. Začal pravidelne hrávať po boku Pavla Daciuka, ktorý ho chválil za to, že mu (ako doslova uviedol) "vláči klavír a umožňuje, aby na ňom mohol hrať." V tejto sezóne robí čiernu robotu pre kapitána Henrika Zetterberga, ktorý si ho k sebe začal pýtať podobne ako kedysi Daciuk.

Abdelkader momentálne ťaží zo skutočnosti, že v tíme Red Wings patrí do veľmi úzkej skupinky hráčov, ktorí sú zrelí, alebo ktorí dozrievajú a do najlepších hokejových rokov práve smerujú. O väčšine tímu sa to tvrdiť nedá, pretože ten je tvorený najmä hokejistami, ktorí sú buď priveľmi mladí, neskúsení a vrchol ich ešte len čaká, alebo sú veteránmi, majúcimi svoje najlepšie výkonnostné obdobie za sebou.

Abdelkader skrátka hokejovo dospel; uchmatol príležitosť, ktorej sa mu dostalo; naučil sa, ako má hrať, aby bol v NHL úspešný; potichu pracoval na tom, aby sa ešte zlepšil; a svoju hru medzitým povýšil na novú úroveň bez toho, aby stratil niečo zo svojej schopnosti zodpovedne drieť a byť permanentne spoľahlivý.

Abdelkaderovho vzostupu si vážia nielen fanúšikovia Detroit Red Wings a spoluhráči, z ktorých robieva lepších hokejistov, ale aj tréneri, ktorí mu umožnili vyletieť do výšin, aké by mohli byť jeho štandardom.

Kouč Detroitu Mike Babcock zvykne pripomínať, že história NHL pozná mnoho hokejistov, ktorí v jednej sezóne nastrieľali kvantum gólov a tento výkon už nikdy nezopakovali, pričom tých, ktorí to zopakovali, je už pomenej. Abdelkader sa schopným strelcom stal, takže z tohto pohľadu naň bude čakať nová výzva.

Či Justin Abdelkader túto výzvu zvládne, to sa ešte len dozvieme.

Ak by sa mu to ale aj nepodarilo a sezóna 2014/15 by po individuálnej stránke zostala jeho životnou, jeho ďalšie hokejové schopnosti, pre ktoré bol u Detroit Red Wings vždy cenený, z neho naďalej budú robiť dôležitého hráča, ktorý by mal zostať pevnou súčasťou tohto tímu v mnohých nasledujúcich rokoch.