Grand Rapids Griffins sa zmenili na stroj na výhry

MARTIN UŽÁK | 20.12.2015

Ešte pred mesiacom zažívali Grand Rapids Griffins príšerný štart do novej sezóny. Po prvých jedenástich zápasoch v AHL, kde od roku 2002 slúžia ako záložný celok pre Detroit Red Wings, mali na konte iba dve víťazstvá, nedávali góly, prehrávali doma i vonku a istú dobu boli najhorším tímom vo svojej konferencii.

Pomalý štart do sezóny 2015/16 bol pre Griffins neplánovaným škrtom cez rozpočet. Pred štartom ročníka sa totiž rozlúčili s koučom Jeffom Blashillom, ktorý odišiel do Detroitu, na jeho miesto dosadili Todda Nelsona, kedysi prvého hráča, ktorého podpísali, a popri tom zmenili klubové logo i dresy, aby vo veľkom štýle oslávili dvadsiatu sezónu svojej existencie na mape profesionálnych hokejových súťaží v Severnej Amerike.

O náležitých výsledkoch, ktoré by boli najlepšou oslavou okrúhleho výročia existencie tohto klubu, nemohlo byť sprvoti ani reči. Odvtedy ale prešiel ďalší mesiac a Griffins opäť čnejú na popredných priečkach AHL.


Hokejisti Griffins (Sam Iannamico, Grand Rapids Griffins)


Čakal to asi málokto, ale Griffins nadviazali na dve víťazstvá z prvých jedenástich zápasov dominantnou šnúrou štrnástich výhier za sebou, čo je ich nový klubový rekord. Štrnáste víťazstvo za sebou si pripísali dnes v noci, kedy na domácom ľade porazili 6:1 Texas Stars, záložný celok klubu Dallas Stars. Griffins si vďaka tomu vylepšili svoju celosezónnu úspešnosť na 66 % (v AHL v tejto sezóne nerozhoduje celkový počet bodov, ale percento ich zisku), v tabuľke Západnej konferencie AHL sa vyšvihli na štvrté miesto a s touto bilanciou vstupujú do vianočnej prestávky, ktorá pre nich začína dnešným dňom a potrvá do 25. decembra.

Griffins v AHL naposledy prehrali 14. novembra. Ich séria štrnástich výhier za sebou je druhou najdlhšou víťaznou sériou v lige za posledných osem rokov. Počas tejto víťaznej série si pripísali 800. triumf v základnej časti vo svojej existencii a svojich súperov pokorili s celkovým skóre 59:24. Väčšina tímov, ktoré v tejto sérii postupne porazili, bola pritom ďaleko pred nimi, neraz na popredných pozíciách v AHL.

Griffins sa obrátili k lepším výsledkom vďaka tomu, že po pomalom štarte do novej sezóny nespanikárili a na svojej hre nič zásadné nezmenili. Takmer dvadsiati ich hokejisti boli vlani pri tom, keď tento klub nastrieľal najviac gólov v AHL, takže mnohí z nich vedeli, že keď budú dôverovať plánu inteligentného kouča Todda Nelsona, tak sa časom začnú presadzovať rovnako, ako to robili predtým pod vedením Jeffa Blashilla.

K veľkému výsledkovému obratu Grand Rapids Griffins zavelili predovšetkým dvaja mladí útočníci, ktorí ich posilnili po návrate z tímu Detroit Red Wings. Boli nimi Tomáš Jurčo a Andreas Athanasiou.

Tomáš Jurčo sa ku Griffins pridal 17. novembra na základe dočasného kondičného pobytu. V piatich zápasoch pozbieral deväť bodov za päť gólov a štyri asistencie. V jednom stretnutí strelil hetrik a pridal asistenciu, v prvých troch zápasoch zakaždým prihral na víťazný gól a bol tiež vyhlásený hráčom týždňa.

Andreas Athanasiou načal sezónu v AHL dvomi bodmi v prvých ôsmich stretnutiach. Po návrate zo záskoku v Detroite, kde stihol streliť svoj prvý gól v NHL, začal opäť dominovať a v ďalších jedenástich zápasoch pozbieral 14 bodov (7+7), hoci nakrátko vypadol zo zostavy pre zranenie v dolnej časti tela.

Neboli to však len Jurčo a Athanasiou, kto zmenil Griffins na stroj na víťazenie.

Po ťažkej minulej sezóne začal žiariť niekdajší juniorský ostrostrelec Anthony Mantha. Na prelome novembra a decembra síce zmeškal zopár zápasov pre zranenie z kurióznej bitky, pri ktorej si ho súper pomýlil s iným hráčom, ale nijak ho to nepribrzdilo a v 20 zápasoch pozbieral 18 bodov (7+11).

Ďalším skvostom zostavy Griffins je obranca Robbie Russo, ktorého Red Wings podpísali toto leto ako voľného hráča. Russo stihol za Griffins odohrať 21 zápasov a pozbierať až 16 kanadských bodov (2+14). Okrem nich si pripísal 16 plusových bodov, čo je aktuálne štvrté najlepšie číslo v AHL.

Zo skúsenejších hráčov vynikajú útočníci Eric Tangradi a Andy Miele. Tangradi v tíme plní rolu silového útočníka a s bilanciou 12+9 je jeho najlepším strelcom i najproduktívnejším hráčom, hoci bol nedávno suspendovaný na tri zápasy za úder do hlavy súpera. Drobný center Miele produkuje v podobnom tempe ako vlani a po 25 zápasoch má na konte 21 bodov (5+16). Obaja navyše patria do skupinky lídrov tímu - spolu s obrancami Nathanom Paetschom (2+6) a Brianom Lashoffom (1+5) plnia rolu asistentov kapitána.

Pod zlepšené výsledky Griffins sa podpísali aj dvaja z najstarších hráčov v lige, a síce Daniel Cleary, ktorý sa do Grand Rapids vydal v októbri pri vrcholení svojej ságy s Red Wings, a kapitán Jeff Hoggan, ktorého si Griffins nevedia vynachváliť za jeho príkladnú starostlivosť o mladých hráčov. Cleary dosiaľ získal šesť bodov (1+5) a Hoggan dva (2+0), je to však ich ostrieľanosť a pracovná morálka, ktorú si v tíme cenia najviac.

Opomenúť nemožno ani dvoch českých útočníkov, ktorými sú Martin Frk a Tomáš Nosek.

Martin Frk bol po ôsmom zápase sezóny jediným hráčom Griffins s tromi gólmi, zatiaľ čo všetci jeho spoluhráči skórovali iba jedenkrát. Frk produkuje stále viac a po 16 zápasoch má na konte 11 bodov (7+4).

Tomáš Nosek sa rozbiehal pomalšie a v nižšom útoku, v ostatnom období sa ale začína presadzovať a po 25 zápasoch má na konte sedem bodov (2+5). Red Wings ocenili jeho defenzívne kvality tým, že ho dnes spolu s obrancom Xavierom Ouelletom (2+10 v 25 zápasoch) povolali do svojho mužstva.

Osobitnú zmienku si zasluhujú aj výborne chytajúci brankári Tom McCollum a Jared Coreau. McCollum dosiaľ zastavil 92,4 % striel súperov a potrebuje už len niekoľko zápasov, víťazstiev a zákrokov, aby prekonal dlhoročné klubové rekordy Griffins. Coreau vyhral desaťkrát v rade, celkovo dokázal vyhrať 12 zo svojich 16 zápasov a s úspešnosťou zákrokov o hodnote 93,2 % je piatym najlepším brankárom v AHL.

Grand Rapids sa skrátka mohli začať opierať o mnohých hráčov, ktorí trpezlivo prišli na spôsob, ako vyhrávať, a jedným víťazstvom za druhým dali zabudnúť na nevydarený vstup do tejto sezóny.

To najlepšie na veľkej zmene u Grand Rapids Griffins ale predstavuje skutočnosť, že ich obrátenie k výborným výsledkom zatiaľ náramne pripomína sezónu 2012/13. Griffins začali nový ročník podobne zle iba raz - práve v sezóne 2012/13, nakoniec ale začali vyhrávať tak často, že to dotiahli až k zisku Calder Cupu.

Nedá sa teda vylúčiť, že Grand Rapids Griffins opäť predvádzajú niečo, čo môže skončiť mimoriadne.