Grand Rapids Griffins hrajú ako ozajstní šampióni

MARTIN UŽÁK | 08.12.2013

Po troch týždňoch novej sezóny AHL sa zdalo, že Grand Rapids Griffins upadli do povestnej majstrovskej letargie. Mužstvo, ktoré je od roku 2002 farmou Detroit Red Wings, síce odštartovalo triumfom 8:1 na ľade Rochester Americans, no po prvých šiestich zápasoch malo na konte len dve víťazstvá.

Obhajcovia Calder Cupu vstúpili do sezóny 2013/14 rozhárane, no z útlmu, ktorý býva príznačný pre mnohých šampiónov, sa dokázali otriasť. Ba čo viac, Griffins začali svojich súperov valcovať.


Hokejisti Grand Rapids Griffins (Robert Wilcox; 07.12.2013)


Grand Rapids vyhrali 15 z posledných 17 zápasov a so ziskom 78,3 % bodov sú najlepším mužstvom AHL. Griffins zaznamenali už dve série so siedmimi víťazstvami v rade, pričom tá druhá je stále aktuálna.

Posledné štyri triumfy Grand Rapids sa zrodili v ich vlastnej Van Andel Arene, z ktorej sa stala nedobytná pevnosť. Griffins vyhrali už osem domácich zápasov za sebou, pričom pri prvých siedmich víťazstvách tejto šnúry strelili vždy aspoň päť gólov, čím prekonali niekoľko klubových rekordov.

Tím vedený trénerom Jeffom Blashillom sa hrdí druhým najlepším útokom i druhou najlepšou obranou v AHL. Griffins ťažia zo šírky a kvality svojho kádra, v ktorom sa miesia talentovaní mladíci draftovaní Detroitom a starší hokejisti s mnohými dávnymi i nedávnymi skúsenosťami z NHL.

Kľúčovou postavou ofenzívy je Slovák Tomáš Jurčo, ktorý je s 25 (11+14) bodmi šiestym mužom kanadského bodovania AHL. V defenzíve dominuje nováčik Ryan Sproul, so 16 (5+11) bodmi piaty najproduktívnejší zadák ligy. V bránkovisku žiari najmä Čech Petr Mrázek, ktorý je s priemerom 2,09 gólu na zápas a úspešnosťou zákrokov 92,7 % druhým, resp. tretím najlepším gólmanom súťaže.

Okrem Jurča a Mrázeka sa v mužstve ukázali aj ďalší hráči zo strednej Európy. Skromnú premiéru v AHL tento rok absolvovali Slovák Marek Tvrdoň a Česi Martin Frk a Richard Nedomlel. Väčší priestor dostal skúsenejší český útočník Andrej Nestrašil, ktorý však pravidelne nehráva vinou enormnej konkurencie.

Usadiť sa na súpiske Grand Rapids je náročné aj napriek tomu, že viacero hráčov Griffins si to v tejto sezóne namierilo aj k Red Wings. Do NHL boli povolaní útočník Luke Glendening (odohral v nej deväť zápasov), obrancovia Xavier Ouellet (3), Adam Almquist (2) a brankár Petr Mrázek (1). Krídelník Gustav Nyquist, ktorý mal po 15 zápasoch AHL na konte 21 (7+14) bodov, bol do Detroitu povolaný natrvalo.

Veľká konkurencia v tíme Griffins bola ešte znásobená príchodom hráčov, ktorí sa nevošli do kádra Red Wings. Ako prvý dorazil forvard Cory Emmerton, ktorý nastúpil do 18 zápasov so ziskom 14 (3+11) bodov, aby sa do NHL už aj vrátil. Po Emmertonovi rozšírili súpisku Grand Rapids aj dlhoroční hokejisti NHL Patrick Eaves (po siedmich zápasoch AHL má na konte šesť bodov) a Jordin Tootoo.

Všetkých 23 zápasov Grand Rapids v doterajšom priebehu sezóny 2013/14 absolvovalo iba šesť z celkového počtu 31 hráčov, ktorí dostali šancu. Nemožnosť zasiahnuť do každého duelu sa týkala najmä veteránov, keďže podľa oficiálnych pravidiel AHL môžu do jedného zápasu nastúpiť nanajvýš piati. Konkurencia bola taká enormná, že zopár stretnutí si posedel aj samotný kapitán Jeff Hoggan.

Ako je však vidieť, veľká konkurencia bola pre Grand Rapids Griffins v konečnom dôsledku prínosná, pretože po slabšom štarte do novej sezóny začali dominovať a hrať tak, ako sa na šampiónov patrí.


Podklady:
  • Unhappy returns for Ellis and Tardif as Griffins roll (Griffinshockey.com; 06.12.2013)
  • Wings roster crunch will impact Griffins (Sarah Lindenau, The Left Wing Lock; 14.11.2013)
  • American Hockey League Official Rules 2013-14 (American Hockey League; 2013)