Coetzee pokračuje v Grazi, ukázal sa aj na Slovensku

MARTIN UŽÁK | 28.08.2014

Nie je to tak dávno, čo nastupoval v lajne s Tomášom Tatarom, Gustavom Nyquistom a Joakimom Anderssonom. Zatiaľ čo títo mladíci do kádra Detroit Red Wings už prerazili, on takúto možnosť nedostal.

Po lanskom vážnom zranení kolena začína útočník Willie Coetzee novú etapu svojej profesionálnej kariéry. Tento šikovný Kanaďan s juhoafrickými koreňmi sa dohodol na pôsobení v nadnárodnej Erste Bank Eishockey Liga, v ktorej bude hájiť farby rakúskeho klubu Moser Medical Graz99ers.

Na oko sa môže zdať, že dvadsaťtriročný Willie Coetzee sa odchodom do Európy vzdal boja o vysnívanú NHL. Nateraz je však podstatné, že po roku strávenom rekonvalescenciou môže opäť hrať hokej.


Willie Coetzee (Sarah Lindenau, The Left Wing Lock; 2012)


Z pôsobenia u Detroit Red Wings

Coetzee nebol nikdy draftovaný, k jeho spojeniu s Detroit Red Wings prišlo až po turnaji nováčikov a následnom tréningovom kempe 2009, kde upútal svojou šikovnosťou a rýchlosťou a od klubu dostal nováčikovský kontrakt. Pod zmluvou s Red Wings zažiaril v sezóne 2009/10 v juniorskej WHL, v ktorej pozbieral 81 kanadských bodov a v produktivite súťaže obsadil výborné 18. miesto.

Coetzee bol vo svojej prelomovej sezóne vo WHL na neudržanie. Takmer dva mesiace čnel na samotnom čele produktivity ligy, za čo si vyslúžil aj nomináciu do prestížnej CHL Subway Super Series proti juniorskému výberu Ruska. Coetzee bol chválený za svoju kreativitu a považovaný za jednu z najproduktívnejších mladých nádejí, aké Red Wings za posledné roky mali. Z WHL sa ešte v sezóne 2009/10 dostal k pôsobeniu v profesionálnej AHL, kde podpísal skúšobný kontrakt s Grand Rapids Griffins.

Z Coetzeeho sa stal plnohodnotný profesionál v sezóne 2010/11. Prechod z juniorskej do profesionálnej súťaže ale nebol taký jednoduchý. Coetzee pendloval medzi ECHL a AHL a aj napriek rýdzim ofenzívnym schopnostiam doplácal na svoju subtílnejšiu postavu (178 cm, 84 kg) a priveľkú konkurenciu na krídle. Coetzee mal za úlohu zosilnieť a postupne sa adaptovať. V AHL zostal po celý rok až v sezóne 2011/12, v nabitom tíme Grand Rapids ale nehral prvé husle a nedostával toľko príležitostí, koľko by si predstavoval. Navyše, krátko po začiatku sezóny utrpel otras mozgu, ktorý na chvíľu pribrzdil jeho rozlet.

Budovanie dobrého mena v AHL bolo pre Coetzeeho náročné, Red Wings však dobre vedeli, aký potenciál sa v ňom skrýva, čo demonštrovali jeho výdatným nasadzovaním na každoročných turnajoch nováčikov. Na turnaji v roku 2010 Coetzee žiaril po boku Tomáša Tatara či Joakima Anderssona. O rok neskôr boli jeho partnermi v jednom útoku aj Gustav Nyquist a Tomáš Jurčo. Coetzee ukázal, že po boku Európanov sa mu zvykne dariť a že ich kombinačnú hru dokáže doplniť svojou agresivitou a neúnavnosťou.

Aby Red Wings dali Coetzeemu väčší priestor, v sezóne 2012/13 ho poslali späť do ECHL. Zakrátko sa ukázalo, že Coetzee túto ligu už prerástol, keď v 64 zápasoch za Toledo Walleye pozbieral 68 bodov a ovládol produktivitu mužstva. Coetzee sa na sklonku ročníka následne vrátil ku Griffins, v šiestich zápasoch play-off AHL im pomohol štyrmi asistenciami a na jar 2013 sa s nimi tešil zo zisku Calder Cupu.

V ročníku 2013/14 sa mal Coetzee usadiť v nabitom tíme Grand Rapids a čakať na prípadné povolanie do prvého mužstva Red Wings. Sezóna 2013/14 ukázala, že takéto predpoklady by neboli utópiou, keďže do Detroitu si to vinou zranení postupne namierilo až 14 hráčov Griffins. Coetzeeho nádeje však boli pochované už v tréningovom kempe Red Wings, kde utrpel vážne zranenie kolena, pre ktoré mal pôvodne vynechať zhruba štyri mesiace, no nakoniec sa jeho maródka nešťastne natiahla na celú sezónu.

V sezóne 2013/14 neodohral Willie Coetzee ani jeden hokejový zápas. Keď mu koncom júna tohto roka vypršala zmluva s Red Wings, bolo zrejmé, že jeho previazanie s organizáciou z Hockeytownu je na konci.

Snaha o reštart kariéry v Grazi

Vynechať celý ročník v tak mladom veku je pre každého hokejistu významným zásahom do jeho kariéry. Coetzee však s touto skutočnosťou musel počítať a už o dva dni po tom, čo mu Detroit Red Wings neponúkli kvalifikačný kontrakt, sa dohovoril na spolupráci s rakúskym účastníkom EBEL Grazom.

Coetzee sa v Rakúsku najskôr dohodol na skúšobnom kontrakte. Krátko na to však Moser Medical Graz99ers jeho služby ocenili a zaradili ho do svojho hlavného kádra pre sezónu 2014/15.

Nadnárodná EBEL, ktorá sa hráva v Rakúsku, Slovinsku, Česku, Maďarsku a Taliansku, by mohla byť pre reštart Coetzeeho kariéry dobrou voľbou. V Európe sa nepreferuje tak fyzicky náročný hokej ako v Amerike, hokejisti sa menej nacestujú a v častejších intervaloch dostávajú voľno pre reprezentačné prestávky. Coetzeemu by mohlo vyhovovať aj širšie klzisko, na ktorom by mohol ukázať svoju rýchlosť.

Moser Medical Graz99ers disponujú mladým mužstvom - iba štyria hokejisti terajšieho kádra majú viac ako 30 rokov. V kádri dominujú Rakúšania, svoje zastúpenie v ňom majú i Kanada, Dánsko, Lotyšsko, Nórsko, Spojené štáty americké, Slovensko, Fínsko a Slovinsko. Známym menom je brankár Dany Sabourin, ktorý v NHL odchytal 57 zápasov za Calgary, Pittsburgh a Vancouver. Niekoľko ďalších hráčov Grazu hrávalo v AHL a ECHL. Kapitánom je Kanaďan Olivier Latendresse, ktorého brat Guillaume niekoľko rokov pôsobil v NHL. V tíme figurujú aj nedávni olympionici Miha Verlič (Slovinsko) a Anders Bastiansen (Nórsko). Trénerom a manažérom mužstva je Američan Todd Bjorkstrand, legenda dánskeho Herningu, v ktorom po dlhé roky víťazil ako hráč a neskôr ako tréner.

Graz sa momentálne pripravuje na novú sezónu EBEL v sérii exhibičných zápasov. V prvých dvoch z nich, hraných 13. augusta na domácom ľade proti nórskemu mužstvu Stavanger Oilers a 16. augusta na ľade nemeckého ERC Ingolstadt, sa hokejisti Graz99ers strelecky nepresadili a prehrali 0:2, respektíve 0:1. V zápase zo 17. augusta už ale zvíťazili na ľade nemeckého klubu EVL Landshut pomerom 4:3.

Z prípravného zápasu v Žiline

Ďalšie dve prípravné stretnutia Grazu sa uskutočnili na Slovensku. Dňa 26. augusta zavítali Graz99ers do Piešťan, odkiaľ si odviezli víťazstvo 6:5 po predĺžení. K triumfu im pomohol aj sám Coetzee, ktorý zaznamenal svoje prvé kanadské body v novom drese za asistencie na štvrtý a piaty gól tímu. Včera hral Graz na ľade Žiliny, pričom tento zápas som navštívil osobne, aby som sa na Coetzeeho hru pozrel bližšie.

Coetzee nastupoval proti MsHK Žilina v treťom útoku svojho mužstva po boku lotyšského centra Zintisa Zuševicsa a rakúskeho krídelníka Daniela Wogera. Od začiatku do konca stretnutia sa prezentoval neúnavným forčekingom, aktívnym korčuľovaním a dohrávaním osobných súbojov. Coetzee nechýbal v žiadnom oslabení, ktoré Graz99ers hrali, pričom najmä v prvej polovicu zápasu ich bolo mnoho.

Coetzee sa v každej tretine dostal aspoň do jednej gólovej príležitosti. V 15. minúte vypichol súperovi puk a cez ďalšieho brániaceho hráča prešiel skvostnou kľučkou, no jeho strela švihom minula bránku. V 28. minúte strieľal nepresne z vrchu ľavého kruhu. Krátko na to sa dočkal svojho prvého presného zásahu v drese Graz99ers po tom, čo na začiatku 31. minúty pohotovo zakončoval kombinačnú akciu rakúskeho tímu pri ľavej žrdi domácej bránky a vyrovnal stav stretnutia na 2:2. V závere druhej tretiny pripravil svojimi rýchlymi nohami a prihrávkami do druhej vlny dve dobré príležitosti pre svojich spoluhráčov. V 46. minúte prihrával do gólovej šance po ďalšom odobratí puku, i keď zakončovať mohol aj on sám. V 52. minúte poslal do úniku skúseného Bastiansena, ktorý však stroskotal na domácom brankárovi.

Coetzee bol v centre diania i v posledných sekundách tretej tretiny, naskakujúc na ľad ako šiesty hráč namiesto odvolaného gólmana Wolfa Imricha. V samotnom závere sa predviedol ešte jedným odobratím puku a založením poslednej útočnej akcie, ktorú však Graz nezužitkoval a v Žiline utrpel porážku 2:3.

Žilinské predstavenie Willieho Coetzeeho sa nieslo v znamení nesmiernej aktivity, ktorou hýril po celý zápas. Keď Coetzee nemal puk, často na spoluhráčov klepal svojou hokejkou o ľad. Neustále na ňom bolo vidieť, ako veľmi chce mužstvu pomôcť. V jeho hre plnej napádania a odoberania puku súperovi mu pomáhal systém celého tímu, stojaci na viacerých typických severoamerických prvkoch.

Coetzee popri tom ukázal aj niečo, čo kamery Detroit Red Wings, AHL alebo ECHL pri jeho pôsobení v Severnej Amerike nezaznamenali. Bola to rutina, pri ktorej pred začiatkom každej tretiny prikorčuľoval k striedačke svojho mužstva, obe nohy si pretiahol ich vyložením na mantinel, aby pripravil svoje triesla, a následne mantinel vrtko preskočil, i keď dvere od striedačky mal hneď vedľa seba.

Túto rutinu možno pridať k tým, ktoré Coetzee dodržiaval už počas svojho pôsobenia v Amerike. Vtedy uvádzal, že pred zápasom jedáva vždy rovnaké jedlo, že vždy si najskôr oblieka pravú stranu výstroje, že pred začiatkom stretnutia žongluje s tenisovými loptičkami, alebo že z poverčivosti klepe na drevo.

Konečne ho vidím opäť hrať

Nadnárodná EBEL, ku ktorej začiatku prípravné zápasy Grazu smerujú, nie je po športovej stránke taká kvalitná ako iné európske hokejové ligy. Po marketingovej stránke i zo strany záujmu fanúšikov je však na vyššej úrovni ako mnohé ďalšie súťaže. Táto skutočnosť môže Coetzeemu len nahrávať. Jeho pôsobenie v Rakúsku môže byť začiatkom niečoho nového, a vzhľadom na jeho mladý vek sa nedá vylúčiť, že sa jedného dňa predsa len vráti do Severnej Ameriky a sebavedomo zabojuje o pôsobenie v NHL.

Ako však bolo naznačené v úvode, nateraz je najdôležitejšie, že Willie Coetzee je po ročnej prestávke znova na očiach verejnosti, že je zdravý a že znova môže hrať hokej na profesionálnej úrovni.

Alebo ako by uviedla jeho milovaná mama Thelma - niekdajšia tenistka, ktorá zostala doma v Severnej Amerike a so svojím synom je v spojení prostredníctvom sociálnych sietí, na ktorých dáva svoju priazeň najavo - nateraz je najdôležitejšie, že "ho konečne vidím opäť hrať".


Podklady:
  • 3 Neuzugänge bei den Graz99ers (Moser Medical Graz99ers; 02.07.2014)
  • Roster to be decided during exhibition season (Sarah Lindenau, The Left Wing Lock; 13.09.2013)
  • On the hook with Willie Coetzee (Mark Monroe, Blade Sports; 14.11.2012)
  • Willie Coetzee was born in South Africa (Mark Monroe, Blade Sports; 14.11.2012)
  • Sproul shines in Traverse City (Sarah Lindenau, The Left Wing Lock; 15.09.2011)
  • Smith looks to shake 'bad aple' rap (Sarah Lindenau, Red Wings Central; 15.09.2010)
  • Tatar ready for long AHL grind (Sarah Lindenau, Red Wings Central; 12.09.2010)
  • Andersson gets bumped in Sweden (Matthew Wuest, Red Wings Central; 01.12.2009)
  • Coetzee a free-agent find (Matthew Wuest, Red Wings Central; 13.10.2009)